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11/20柏

 今年、エスパルスのことをずっと書いてきたが、まだ書いていなかった重要なことがある。それは、

まだJ1残留が決まっていない

ということである。残り3試合で、来季のチーム数拡大のため、最下位のみが入替戦という状況で、まだ決まっていない。それどころか、先週はJ2の大宮に敗れた。常勝(と勝手に思ってる)エスパルスにとって異常事態である。

 というわけで、今週も日本平へ。カーオーディオも、いつものK-MIXからアップテンポの曲ばかりを入れたMDにして気合をいれる。清水に到着する頃には、テンションもかなり上がっていた。

 ところが、自分が甘かった。スタジアムに着くと「内容より結果を」というような横断幕が、サイドスタンドを覆いつくしている。胸が締め付けられる。

「これが残留争いか…」

 優勝争いよりも、ある意味では精神的にきつい。
チケットを買って、配布されているボードをもらい、メインスタンドへ。驚いたことに応援団の人たちが配置されている。応援の歌詞カードをもらう。メインスタンドでも異様な雰囲気が漂っている。

 そして、選手入場。「RAIJIN」が響くときにボードがかかげられる。ハミングも起こっている。ここは本当に日本平なのか?

 少し冷静に。先発は左のDFに戸田。ボランチには伊東と杉山浩太。トップ下に久保山。FWにはチョとアラウージョ。そしてGKには、先週負傷退場した黒河が入った。

 今週も暑いくらい天気。前半は海側から攻める。立ち上がりからボールを支配。柏はアラウージョの個人技に幻惑されているよう。前半7分頃、久保山が狙いすまして、ミドル。思わず立ち上がりかけたが、わずかに枠の右。FC東京戦のゴールを思い起こす。

 優位に試合を進めるうちに、15分を過ぎる。まだ、こちらのペース。高木純平のシュートも枠の外。30分を過ぎる。時々、FKでピンチになることもあるが、エスパルスのペース。また、ミスでボールを失っても、相手もミスを犯し、ピンチにならない。明らかにスタジアムの雰囲気に飲み込まれている。応援団は比較的簡単な応援を繰り返しているようだった。メインスタンドの声援はそれほど大きくなかったが、いつもと比べると明らかに普通ではない。

 結局、前半、両チームとも無得点。

 後半になって、柏の動きがよくなる。積極的に攻め込み、何回か形を作られる。ハーフタイムに、同じく降格争いをしている、C大阪がリードしている、という途中経過が入ったからだろうか?
 しかし、逆にエスパルスが先制する。
 後半11分、太田圭輔がハーフウェイ付近から約50m近く、相手DFと競り合いながら持ち込み、センタリング。これをチョがヘッドで、ファーに叩き込み、1-0。パルちゃんがメインスタンドに現れる。おそらく、今年初勝利となった、浦和戦以来だろう。

 その後、徐々に柏がボールを支配し、エスパルスが守りにまわるが、一進一退で、どちらにも点が入らない。ただ、韓国代表として2日前に60分もプレイした、チョが運動量が減り、守りに活躍するようになる。

 後半35分過ぎ、同時にFW2人を交代。アラウージョに代わり平松、チョに代わり北嶋が入る。その数分後、左からのパスにDFが一瞬、混乱。DFにボールが当たって、玉田の前に落ち、ゴール。1-1。

 後半41分、流れを変えるため、足を負傷している、澤登を投入。
 そして後半44分、FKからのチャンスに、平松が倒れこみながらシュート。ボールがふわりとGKの頭を越えた。自分は両手を突き上げて立ち上がった。メインスタンド側に走ってきた平松に、選手が上から飛び乗っている。エスパルスでは珍しいことだ。 しかし、もっと珍しかったのは、その光景がよく見えなかったこと。メインスタンドが全員総立ちで、両手を突き上げていた。先ほどまで気難しげに黙っていた人まで、叫んでいる。こんな光景は初めてだ。

 その後数分間、長く感じた。99年に横浜で感じたほどではなかったが、おそらく2番目は間違いないだろう。

 なんとか残留は勝ちとった。しかし、平松がインタビューで言ったとおり「こんなことで満足するチームじゃない

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